Biografía de Frederick Soddy

Seguramente has oído la palabra «isótopo» en clases, quizá resuena en tus más profundos recuerdos o tienes conocimiento lúcido sobre el tema. En cualquier caso, creemos que te puede interesar la biografía de Frederick Soddy (1877-1956), quien no sólo acuñó este concepto, sino también contribuyó enormemente al descubrimiento de la desintegración radiactiva. ¡Sigue leyendo para no perderte de nada!

Biografía de Frederick Soddy resumen

La oveja negra de la familia

En una pequeña ciudad costera al sur de Inglaterra llamada Eastbourne nace Frederick Soddy el 2 de septiembre de 1877. Siendo uno de los siete hijos de Benjamín Soddy, quien se dedicaba a comercializar maíz, y de Hannah Green, el pequeño aprendió a resolver los problemas por su propia cuenta a temprana edad. Un ejemplo de esto fue el tartamudeo, del cual se deshizo con ayuda de los consejos de un profesor de su colegio.

A pesar de tener una familia tan numerosa, Frederick Soddy realizó con éxito su educación media superior en el Colegio de Eastbourne. Fue en este lugar donde, gracias a la influencia de uno de sus profesores, su interés por la química creció gradualmente. De hecho, fue el primero y único de sus hermanos que mostró inclinación por la ciencia.

Se graduó de la Eastbourne con excelentes calificaciones, pero no con la suficiente edad como para entrar a Oxford, en donde deseaba matricularse. Así que un año estudiando idiomas en la Universidad de Aberystwyth (también conocida como Universidad de Gales) fue la mejor opción para matar el tiempo; aunque se retrasó un semestre por ciertas dificultades con el latín.

Sin embargo, su talento seguía siendo indiscutible, y a sus 18 años ganó una beca para el Merton College de la Universidad de Oxford. En el transcurso de su carrera en Ciencias Naturales, Frederick Soddy fue miembro de la Sociedad Científica Junior, lo que aumentó aún más su estatus social.

Finalizó su carrera universitaria muy bien posicionado con un trabajo final en conjunto sobre el alcanfor (sustancia medicinal orgánica). Pero su suerte parecía acabarse; no encontraba trabajo ni área de investigación alguna que le rindiera frutos.

Frederick Soddy el «de las ideas»

Frederick Soddy ya estaba considerando volver a casa y trabajar como profesor de escuela; hasta que, durante una breve parada en Montreal, le es ofrecido un puesto en la Universidad McGill como ayudante de laboratorio. Por supuesto, el joven de 23 años aceptó el trabajo, sin tener idea alguna de que ésto le daría la oportunidad de trabajar para el gran Ernest Rutherford.

A pesar de que la experiencia de Rutherford superaba a la de Frederick Soddy por creces, las conclusiones de este último fueron las que llevaron a la teoría de la desintegración radioactiva. Estudiando las radiaciones del torio pudieron observar que éste emanaba lo que parecían ser átomos de helio. Pero, ¿cómo era posible? En conjunto con el químico William Ramsay (quien descubriría los gases nobles al año siguiente) encontraron que ocurría lo mismo con el radio.

Ya entonces tenían la seguridad de que este tipo de átomos emanaba radiación debido a que se desintegraban (es decir, se desprendían de ciertos elementos de sus núcleos). El verdadero reto fue descubrir el por qué lo hacían. Esto llevó a un extenso estudio que resultó en el descubrimiento de la radiación alfa, beta y gamma por parte de Rutherford, permitiéndole el Nobel de Química en 1908.

La alta sociedad científica de Londres no pudo dejar a un lado la contribución destacable de Frederick Soddy en estos descubrimientos. Por esta razón, el científico (ya de 33 años) se hace miembro de la Royal Society en 1910. Para entonces llevaba tiempo trabajando como catedrático en la Universidad de Glasgow.

DATO CURIOSO
Frederick Soddy se casó en 1908 con una carismática mujer llamada Winifred Bilby. Se decía que tenían un matrimonio feliz; «eran como mejores amigos», comentaban sus allegados. Y cuando su esposa enfermó gravemente, Soddy cuidó de ella y se ocupó de los deberes del hogar hasta su muerte.

Esas partículas misteriosas…

Las siguientes investigaciones de Frederick Soddy en el área de la radiología lo llevaron a concluir que puede haber variaciones de un mismo elemento químico, con las mismas propiedades pero diferente masa atómica.

Cabe señalar que dichas «variaciones» habían sido descubiertas con anterioridad, pero múltiples veces confundidas con nuevos elementos. Sin embargo, fue Soddy quien acuñó el concepto de isótopo que significa ‘mismo lugar’; descubrimiento por el que, en 1921, ganó el Premio Nobel de Química.

TAMBIÉN DEBES SABER QUE...
Por supuesto, Frederick Soddy mencionó en honores a la doctora Margaret Todd, quien le sugirió el nombre actualmente usado para designar a estas partículas.

Frederick Soddy dejó a un lado sus investigaciones en la radiactividad tras la muerte de su esposa. Se centró en diversos temas sociales, políticos y hasta en el campo de la matemática (llegó a otra solución para el problema de los círculos tangenciales de René Descartes).

Este destacado intelectual también dirigió la Universidad de Aberdeen durante un tiempo —específicamente hasta el fallecimiento de su esposa—, y llegó a viajar por diversas partes del mundo dictando conferencias sobre radioquímica. Finalmente fallece el 22 de septiembre de 1956, a sus 79 años, en Brighton, Inglaterra.

Si así lo quieres, como curiosidad adicional te dejamos un vídeo en el que se explica la solución de Frederick Soddy a las circunferencias de Descartes:

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Leer la biografía de Frederick Soddy es una buena forma de introducirnos en la historia de las química. Si te ha gustado este artículo, no dudes en regalarnos un like y compartirlo en tus redes sociales. 😉 ✌

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