Biografía de Herman Melville

La literatura estadounidense tiene a uno de sus más grandes exponentes en Herman Melville (1819-1891). Reconocido por ser el autor de una de las novelas de mayor influencia en la historia: Moby-Dick. Su carrera estuvo marcada por éxitos efímeros y fracasos pronunciados. Conoce la biografía de Herman Melville, un escritor que en vida nunca pudo disfrutar del verdadero alcance de su obra en el mundo literario.

Biografía de Herman Melville resumen

Infancia recortada por obligaciones prematuras

El padre de Herman Melville se dedicaba a la importación de productos provenientes de Europa, siendo su familia descendiente de la aristocracia inglesa. El negocio comenzó a llenarse de deudas debido a continuos préstamos que lo hundieron de manera definitiva en 1830. Declarado en bancarrota y atormentado psicológicamente, Allan Melville se suicidó en 1831, dejando una viuda y ocho hijos.

Herman, siendo el tercero de los hijos, se vio obligado a buscar trabajo con tan sólo 12 años. Nacido y criado en Nueva York, tuvo que trasladarse a Albany junto a su madre y hermanos para encontrar mejores oportunidades laborales. Allí, trabajó temporalmente en un banco local y también como maestro rural, dados sus avanzados estudios para el momento.

Herman Melville y su aventura increíble

Con 18 años, Herman Melville se embarcó por primera vez en una ruta Nueva York – Liverpool. El barco era mixto (de carga y pasajeros), pero ésto poco le importó; tenía como principal motivación conseguir un mejor trabajo en Inglaterra. Sin embargo, la suerte no le sonrió, y al poco tiempo tuvo que regresar a Estados Unidos con las manos vacías. Allí, ejerció de nuevo como profesor hasta sus 22 años, cuando el espíritu aventurero le hizo dar un paso definitivo en su vida.

Melville viajó a los mares del sur a bordo del ballenero Acushnet, donde navegó por año y medio hasta llegar a las Islas Marquesas. En este remoto lugar se hizo prisionero de la tribu canibal los Typee. Allí logró sobrevivir durante cerca de un mes mientras se recuperaba de una lesión en la pierna, hasta que pudo huir con un mercader australiano con destino a Tahití. Acusado de amotinamiento, fue encarcelado en la isla durante seis meses, y tras ser liberado trabajó como agricultor antes de viajar a Hawaii en una fragata estadounidense.

NOTA
La experiencia vivida como marino, los múltiples episodios relacionados a los nativos, e incluso su período como vagabundo en Tahití, dieron nacimiento a un talentoso relator de eventos impredecibles.

A su regreso en 1846, escribió sus dos primeras novelas testimoniales: Typee y Omoo, donde describió en gran medida su etapa en los mares del sur. Ambas obras le dieron una primera exposición positiva que le generaron los ingresos suficientes para comprarse una casa en Massachusetts y contraer matrimonio con Elizabeth Shaw.

Moby-Dick y su debacle

En 1849, Herman Melville decidió viajar a Gran Bretaña para promocionar sus libros (a los que se habían sumado al menos tres títulos más) y nutrirse de cultura. Sus recientes obras no habían sido tan impactantes como las dos primeras, así que apostó todo a la que visualizó como su creación maestra: Moby-Dick. Dos años le llevó culminarla, aun con la asesoría de su buen amigo también escritor Nathaniel Hawthorne. Sin embargo, resultó ser un rotundo fracaso comercial que dejó a Melville con el ánimo por el piso.

El libro fue incomprendido al momento que se publicó. La riqueza en cuanto a recursos literarios como la alegoría, la metáfora y la épica, con todo el simbolismo que engloba, no fue descubierta y asumida hasta muchos años después. Acosado por las deudas, Melville tuvo que vender su granja, regresar a Nueva York y aceptar un trabajo como inspector de aduanas.

La muerte en el olvido

Luego de la desilusión que le causó Moby-Dick, Herman Melville escribió Bartleby, el escribiente, que fue considerado un cuento cumbre tiempo después, catalogado como precursor de la obra kafkiana. Sin embargo, la crítica literaria del momento no tuvo compasión con él, y nunca volvió a probar en vida el éxito de sus comienzos. La tragedia tocó su puerta cuando su hijo mayor decidió quitarse la vida, lo que le hundió en una profunda depresión.

Murió en 1891 en la absoluta tristeza y soledad. Incluso, en su lápida colocaron el nombre de Henry en vez de Herman. Sólo a partir de la segunda parte del siglo XX, la riqueza literaria de este hombre comenzó a ser reivindicada. De tal manera que hoy en día es considerado uno de los más célebres escritores de la historia; tanto en Estados Unidos como en el resto del mundo.

El siguiente material audiovisual nos ayudará a comprender con mayor profundidad la manera en que Herman se adelantó en la literatura moderna. ¡No te lo pierdas!:

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