Biografía de Voltaire

Cuando se habla de figuras cuyos ideales estaban adelantados a su época, probablemente Voltaire (1694-1778) encabeza la lista. A través de su sátira, este filósofo expuso severas críticas contra la intolerancia de instituciones que se creían intocables en la época y abogó por la libertad de expresión. Como escritor, abarcó casi todos los campos literarios y estuvo detrás de algunas de las obras más polémicas del siglo XVIII. Prepárate para conocer más sobre un hombre que es sinónimo de ingenio en la biografía de Voltaire.

Biografía de Voltaire resumen

El joven Zozo contra la censura

François-Marie Arouet nació el 20 de febrero de 1694 en París, Francia. Fue el menor de los cinco hijos que tuvieron François Arouet y Marie Marguerite Daumard, una pareja de clase media. Dos de sus hermanos mayores murieron unos años después de su nacimiento y Voltaire fue criado junto a los otros dos, quienes lo apodaban Zozo. Su padre lo educó en casa hasta que cumplió los 10 años y luego lo envió a una escuela jesuita.

DATO CURIOSO
El origen de Voltaire es uno de los temas más discutidos entre los historiadores. Él mismo escribió alguna vez que François Arouet no era su verdadero padre, ya que él era el hijo ilegítimo de un noble llamado Guérin de Rochebrune. Sin embargo, no existen suficientes pruebas que respalden esa afirmación.

A los 17 años, Voltaire consiguió trabajo como asistente en una notaría. Cuando su padre se enteró de que pasaba la mayor parte de su tiempo escribiendo, lo envió a estudiar Derecho en Normandía. Los escritos del joven ya levantaban polémica y le valieron algunos problemas con las autoridades francesas. Tras un juicio, fue sentenciado a estar casi un año en prisión por algunos versos satíricos en donde se burlaba del gobierno.

Teatro y poesía

Su primera obra, titulada Edipo, se estrenó en el teatro en 1718. A pesar de que se trataba sólo de un relato de la tragedia griega que no incluía ningún elemento nuevo, la producción fue alabada por la crítica y resultó exitosa a nivel financiero. Aunque el rey de Francia valoraba las capacidades artísticas de Voltaire, él no dejó de escribir textos a favor de la tolerancia religiosa y la libertad de pensamiento, lo que molestaba profundamente al gobernante.

¿SABÍAS QUE...?
François-Marie Arouet empezó a firmar como Voltaire en 1718. El nombre es un anagrama de su apellido escrito en latín y algunos historiadores discuten si lo eligió para diferenciarse de otros escritores o para tener un nombre más acorde a su creciente reputación.

Durante comienzos de la década de 1720, Voltaire tuvo más éxito como poeta que como escritor de obras de teatro. Encontró la oportunidad de viajar a Holanda en busca de una editora para sus escritos y quedó maravillado con la tolerancia que mostraba la sociedad en ese país. De vuelta en París, alcanzó de nueva cuenta el éxito a nivel teatral con la obra Mariana, la cual fue interpretada incluso en eventos de la realeza.

El exilio de Voltaire

En 1726, tuvo una discusión con un noble francés de apellido Rohan-Chabot, quien se burló de su nombre. Durante el altercado, Voltaire utilizó su ingenio para dejar en ridículo a Rohan. Más tarde, el noble contrató a unos matones para tenderle una emboscada y utilizó sus contactos con la realeza para que lo enviaran a prisión. Para evitar ser sentenciado a una vida en la cárcel, convenció a las autoridades de que lo exiliaran a Inglaterra como castigo.

Voltaire quedó profundamente fascinado por la sociedad inglesa, debido a que era mucho más permisiva a nivel de pensamiento y creencias religiosas. En el ámbito literario, los escritores ingleses tuvieron una enorme influencia en el estilo que desarrolló durante los próximos años y lo llevaron a combinar el tono pausado de las obras teatrales francesas con la vibrante acción de las producidas en Inglaterra.

Lo que fácil viene…

Después de casi tres años en el exilio, las autoridades francesas la permitieron a Voltaire regresar a París en 1729. Un año después, su suerte cambió definitivamente cuando ganó más de un millón de libras en la lotería. El buen manejo de su capital le permitió convencer al gobierno de que estaba apto para recibir la fortuna que había dejado su padre, por lo que las autoridades lo declararon como único heredero.

En 1732, Voltaire alcanzó un nuevo éxito con su obra Zaïre, la cual contenía una dedicatoria que elogiaba las libertades sociales y económicas que existían en Inglaterra. Siguiendo la misma editorial, publicó su ensayo Cartas filosóficas —también llamado Cartas sobre los ingleses—, en donde señalaba que el sistema de gobierno inglés estaba mucho más desarrollado que el de su país. La publicación fue un escándalo, el libro fue prohibido en Francia y el gobierno expulsó a Voltaire nuevamente.

Voltaire en nombre de la ciencia

Escapando de la ley, se refugió en una casa de un pueblo llamado Cirey-sur-Blaise. El dueño de la propiedad le permitió a Voltaire vivir ahí después de que el escritor pagara por la remodelación de la casa usando su fortuna. Durante los próximos años se dedicó principalmente a la ciencia y realizó distintos experimentos. Simultáneamente, mantuvo un amorío con Émile du Chastellet, la esposa del dueño de la casa.

NOTA
La relación entre Voltaire y Émile du Chastellet consistió en mucho más que encuentros sexuales, ya que ambos compartían un enorme interés por la ciencia y eran fieles seguidores de las teorías newtonianas. Esta pasión llevó a la pareja a recopilar miles de ensayos científicos y realizar distintos experimentos juntos.

En 1738, aún en Cirey-sur-Blaise, Voltaire escribió Elementos de la filosofía de Newton, un libro que fue de enorme importancia para dar a conocer los planteamientos del físico británico. Mientras continuaba desarrollando su interés por la ciencia, Voltaire cimentó sus creencias sobre la necesidad de separar la iglesia del estado y se volvió más feroz en sus críticas a la intolerancia y la censura.

En defensa de una mujer brillante

Durante la década de 1740, Voltaire se mantuvo junto a Émile du Chastellet y realizó viajes cortos a Bruselas y a París. La relación se deterioró, Chastellet murió en 1749 y el escritor fue invitado a vivir en Prusia por el rey, Federico II el Grande. El monarca era un admirador de los escritos de Voltaire y le ofreció un lugar en su orden, donde recibía un excelente salario. Mientras vivía en el reino, escribió Micromegas, una historia de ciencia ficción.

Su amistad con Federico II el Grande comenzó a deteriorarse tras una discusión entre Voltaire y el científico Pierre-Louis Moreau de Maupertuis, quien mantenía una cercana relación con la corona. Maupertuis había sido un pretendiente de Émile y cuestionó sus postulados después de su muerte, por lo que Voltaire escribió Diatriba del doctor Akakia, en donde se burla de las teorías del científico Alemán.

Diatriba del doctor Akakia molestó profundamente al rey, quien le pidió a Voltaire que se disculpara. El francés se negó a pedir perdón por defender la memoria de una mujer brillante como Émile, renunció a su puesto como miembro de la Orden de Mérito y abandonó Prusia. A pesar de que Federico y Voltaire nunca se vieron de nuevo, existen registros de cartas que se enviaron durante los próximos años, las cuales marcan una posible reconciliación en algún punto.

Cándido o el optimismo

En 1754, el rey Luis XV le negó a Voltaire la entrada a París. Como no quería regresar a Prusia, se mudó a Suiza, en donde compró una enorme propiedad en la comunidad de Geneva. En principio, el gobierno de Geneva lo recibió con los brazos abiertos. Sin embargo, las posturas conservadoras de los monarcas y la censura impuesta por las autoridades fueron foco de críticas de parte de Voltaire posteriormente.

NOTA
Mientras vivía en Geneva, se unió a Voltaire su sobrina, Marie Louise Mignot. La joven, a quien Voltaire había conocido en 1744, fue su segundo gran amor y la pareja permaneció unida hasta la muerte del filósofo.

Voltaire completó en 1759 la que sería su obra más famosa: Cándido o el optimismo. Se trataba de un cuento filosófico escrito en forma de sátira que criticaba los pensamientos de Leibniz —rival de Newton— bajo el estilo clásico del autor. Por miedo a ser perseguido, nunca admitió haber escrito la obra públicamente, aunque sus cartas demuestran que se sentía profundamente orgulloso de la popularidad del libro.

Voltaire contra el mundo

Durante la década de 1760, se mudó a Ferney, una comunidad francesa situada cerca de la frontera con Suiza. Permaneció en este pueblo durante el resto de su vida y se dedicó a continuar sus estudios científicos y a escribir ensayos relacionados con la filosofía. Además de estas publicaciones, destacan las cartas que Voltaire escribió para personalidades de enorme relevancia histórica, como Catalina la Grande.

Una de las obras más reconocidas de Voltaire, titulada Diccionario filosófico —también llamada La razón por el alfabeto—, fue escrita en Ferney. El ensayo consiste en una compilación de artículos que desmontan creencias planteadas por el cristianismo y otros dogmas. Durante sus años en Ferney también hizo uso de sus riquezas e influencias para defender a personas perseguidas por la iglesia católica.

Casi nada importante se ha logrado en la historia de la humanidad que no sea consecuencia del ingenio y la firmeza de un solo hombre combatiendo los prejuicios de una multitud. Voltaire.

A Voltaire se le permitió la entrada a París nuevamente en 1778. En la capital tuvo la oportunidad de ver el estreno de Irene, la penúltima obra que escribió, ante una audiencia que lo aplaudió como un héroe de la literatura. Unos meses después murió en la capital, el 30 de mayo del mismo año. Sus restos fueron llevados al Panteón de París en una ceremonia multitudinaria veinte años más tarde.

Si te quedaron algunas dudas sobre la vida y obra de Voltaire, el siguiente vídeo te las resolverá:

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